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九个月决定一生?


□ Annie Murphy Paul 胡雯雯

  为什么有些人天生就容易暴躁、超重或哮喘?为什么有些人得心脏病糖尿病高血压的几率比别人要大?针对“胚胎决定论”这个充满争议的理论,科学家现在发现了更多线索。
  
  到底是什么塑造了我们?为什么有些人天生就容易暴躁、超重或哮喘?为什么有些人得心脏病、糖尿病和高血压的几率比别人要大?
  公认的答案清单是这样的:我们继承的基因;我们幼年时的经历,尤其是头三年是怎样被喂养大的;我们的生活方式,比如进食习惯、多久做一次运动,等等。
  但是,我们可能都忽略了另一个强大的影响源:你作为一个胎儿时所经历的一切。你在子宫内接受的食物,你面对的污染物、药物和感染源,你母亲怀孕时的健康和精神状态—这些都塑造着幼年、少年,直到今天的你。
  这便涉及了一种充满争议的学说—“胚胎决定论”(Fetal Origin)。科学界的一些先驱断言,待在娘肚里的九个月才是我们生命中最关键的环节,它永远影响着我们大脑以及其他器官的运作。在子宫内的居住环境,塑造了我们未来的食欲和新陈代谢、对疾病的抵抗性、我们的智力甚至是脾气。论证这种观点的文献在过去十年内出现了井喷似的增长,无论是癌症、心脏病、糖尿病,还是关节炎、骨质疏松甚至是老年痴呆,都有学者声称它与胚胎发育有关。
  读到这里你可能会想:“不就是养胎和胎教的重要性吗?谁不知道啊?”的确,每个孕妇周围总有人不断地告诫:别吃这个,要喝那个,不要做某某事。不不,我们谈论的也不是给胎儿听莫扎特或外语教学录音。实际上,塑造和改变胎儿的因素更为广泛而间接。母亲日常接触的每样东西—呼吸的空气,吃的食物和水,接触的化学品,甚至是一颦一笑,情绪上的压力和不安—都跟肚里的小家伙共同分享着。
  胎儿不仅把这些吸收并内化成自己的血肉,同时也把它们当做是外面世界给他的一种信号。当他在听莫扎特的《魔笛》时,他考虑的其实是一些生死攸关的问题:外面的世界是富足还是贫瘠的?我出生后会得到安全的保护,还是得担惊受怕?我会活得长久而快乐,还是很快就玩完?
  胚胎决定论的提出,激起了科学界对人类质量的源头的革命性思考:人体到底是何时开始塑造和发育的?美国国家健康研究所去年开始着手一项长达几十年的项目,它将妊娠期放到了科学前沿,在研究对象还没出生前就已经开始收集数据
  这种学说同样引起了生物圈外的学者的注意。诺贝尔奖得主,经济学家阿玛蒂亚·森(Amartya Sen)便与人合作了一篇论文,论证胚胎决定论对于提高人口素质的重要性:“将子宫健康纳入预防范畴是非常有效的,这能大大改善公众健康,在后代出生前就控制住超重和心脏病等。”
  
  胚胎决定论是怎么来的
  二十年前,英国一位名叫巴克(David Barker)的医生在地图上注意到了一种奇怪的联结:英格兰和威尔士最穷的地区,拥有着最高的心脏病发病率。心脏病通常被认为是久坐和营养过剩带来的富裕病,为什么会出现这样的情景呢?他决定搞个清楚。
  比较了1.5万人的出生体重后,他发现了出生时体重不足和中年后的心脏病之间的直接联系。巴克推测,当胚胎在母体中接受的营养不够时,它会首先将其用到最重要的器官—大脑上,而身体其他器官则被忽视了,比如说心脏—它的先天不足则在几十年后引起了心脏病。
  当巴克把自己的发现展示给同事时,迎接他的却是一片嘲笑和不屑。“心脏病被公认为是由于遗传和生活习惯所引起的,怎么会跟娘胎扯上关系呢?当时大家都嘲笑我。”现年72岁,在英国南安普敦大学和俄勒冈卫生科学大学任教的巴克回忆。但他还是坚持了下去,继续收集了几千个心脏病和出生体重不足相关的案例,他的观点也被称为“巴克猜想”。
  随着时间流逝,巴克的观点开始为人所接受。理查爱德华(Janet Rich-Edwards),一位在波士顿布里格姆妇女医院的流行病学家,严谨地对巴克的观点进行了验证。她分析了一项名为《护士健康研究》的长期调查的资料,里面涉及12万名个案。理查爱德华发现,即使把护士们成人后的生活方式和社会经济水平考虑进去,心脏病和低出生体重之间的关系还是非常牢固的。“从那时候起,相关的研究起码进行了二三十项,而这始终是一个颠簸不破的事实”。
  我们常听说妊娠期的某种作为导致了糟糕的结果,对于支持胚胎决定论的科学家来说,他们面临的是一个令人兴奋和充满希望的新领域。
  
  改变行为的力量
  以控制体重为例。如今的美国人正变得越来越胖,这种全民超重的趋势是到子宫内就开始被编写的吗?哈佛药学院的一些研究支持该观点:妇女在怀孕时胖得越多,孩子三岁时超重的几率就越高。另一个研究则指出,这种影响会一直持续到后代的少年时期。与孕期体重正常的母亲生的孩子比较,肥胖的怀孕母亲生出的孩子更容易超重。
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