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谈十二生肖英汉习语的文化特征


□ 王晓晖

  摘 要:关于十二生肖的英汉习语是英汉两种语言中非常重要的组成部分。它们形象生动,广为流传。对它们的起源和含义等进行剖析,可以透视英汉语言的文化特征,引发学习者学习语言的兴趣,不失为一个学好语言、用好语言的突破口。
  关键词:十二生肖 习语 文化特征
  
  十二生肖,俗语叫做“属相”,是用来表示人们出生年份的十二种动物,在中国是家喻户晓的,相当于西方的黄道十二星座。英汉习语是英汉语言的精华部分,其中不乏关于十二生肖内容的。它们非常形象、生动,反映出不少本民族的文化背景和历史典故,考察它们的起源、含义等可以看出英汉语言的一些文化特征。
  一、子鼠。as poor as a church mouse.这个习语的英语释义为having,or earning,barely enough money for one’s needs.它源于宗教信仰。西方国家的人大多信奉基督教,教堂是人们常去的场所。每逢星期日和重大宗教节日,教徒们一定要去教堂作弥撒的。由此产生了这一成语,字面含义为“穷得像教堂里的老鼠”。我国是个多宗教的国家,宗教信仰自由,这个字面含义不容易被我们所理解,因此,按照汉语的习惯表达方式可译为“一贫如洗”,形容十分贫穷,给人一种亲切、自然的感觉。
  二、丑牛。like a bull in a china shop(像闯进瓷器店的公牛).这个习语用来指鲁莽的人:a rough or clumsy person who says or does something to anger others;a tactless person.“china”一词一定注意要小写,因为它是指“瓷器”,而不是“中国”。陶瓷原产于中国,将其传播到欧洲的波斯人用china来称呼瓷器,一直流传下来。请看此习语的例句:While the wife was out, the husband tried to cook a meal in the kitchen, but he was just like a bull in a china shop.(妻子外出时,丈夫下厨做饭,结果弄得乱七八糟。)
  三、寅虎。虎一直受到汉民族的崇拜,是正义、勇猛、威武的象征,被人们称为“百兽之王”。汉语中包含“虎”字的习语比比皆是,比如:生龙活虎,龙腾虎跃,虎头蛇尾,狐假虎威……如果你想把这些习语翻译成英语,要注意有些译文当中不能出现tiger这个单词,这是由于英汉两种语言的不同文化类型决定的。西方认为狮子是勇猛、力量、刚强和胜利的象征。英国也用狮子来象征自己的国家,狮子是英国王室纹章上的一个动物。汉语当中的成语“狐假虎威”译成英文就变成了“Like a donkey in a lion’s hide”,“虎头蛇尾”则要译为“come in like a lion and go out like a lamb”。英语中有关“狮”的习语多于“虎”的习语。下面是一个有关“虎”的英文习语:Have a tiger by the tail.它的含义是:to get involved in unexpected trouble or danger; to find that the person you are hunting is much more formidable than you had supposed.(抓住老虎尾巴去惹老虎而又指望不被咬着,那是办不到的。)
  四、卯兔。as timid as a rabbit: as scared (frightened) as a rabbit. Rabbit是指兔子呀,但这句英语习语译成汉语却成了“胆小如鼠”。这又是英汉两种语言的不同民族文化特征中喻义相同、喻体不同的典型例子。“胆小如鼠”出自《魏书•汝阴王天赐传》:“言同百舌,胆若鼷鼠。”后来人们以“胆小如鼠”或“胆小如鼷”形容胆量极小。英语中“rabbit”被看作是“胆小鬼”的代名词。
  五、辰龙。“龙”虽然在英文中一般翻译为“dragon”,但西方文化中的“dragon”与中国传统的龙除了形象有一些相似外,背景和象征意义都分别甚大,文化内涵完全不同。西方神话传说中的“dragon”是一种巨大的蜥蜴,长着翅膀,身上有鳞,拖着一条长长的尾巴,能够从嘴里喷火。“dragon”是凶恶的象征。中国神话中的龙是一种善变化、能兴云雨、利万物的神异动物,为皇权象征。上下数千年,龙已渗透到中国社会的各个方面,成为一种文化的凝聚和积淀。因此,汉语当中关于龙的习语一般都是褒义词,如:龙腾虎跃、望子成龙等,翻译这些词时应该采用意译法。“龙”与dragon在汉英语言中代表相同文化概念时可直译。例如:形容地势雄伟险要的“龙盘虎踞”可译为a tiger crouching and a dragon curling.
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