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水母大爆发


  当地球上的一个又一个古老生物物种在我们的眼前消失灭绝,或需要人们竭力地抢救和保护的时候,有一种在地球上已经存在了五六亿年、甚至比恐龙还要古老的生物物种—一水母却在地球各处的海洋大暴发,引起人类一片告急的惊呼。

  撰文 秦昭摄影 王敏嘉等

  水母是胶质浮游动物的一大类群,它有个拉丁文的学名——美杜莎。美杜莎其实是希腊神话里的蛇发三女妖之一,她头上美丽的金发是无数条曲屈盘卷的毒蛇,任何胆敢爱上蛇发女妖的人只要看到她们的面目就会立即变成石头。18世纪,瑞典科学家卡尔·冯·林纳第一次把蛇发女妖美杜莎的名字给了同样拥有柔软无骨的身体和有毒刺触手的水母。

   在海边和水族馆里,人们习惯把那些身体透明柔软、精灵般地在水里漂动的动物都叫做水母,而科学家对水母的定义却很严格。真正的成年水母要有钟形的身体和带毒刺的触手,还要有刺胞类动物的生命特征。水母和类水母生物的身体里95%以上是水,它们无心无脑无血,只有最初级的神经细胞和简单的消化管。对于普通人来说,水母简直就是一个会蜇人的海水包儿。

  水母的繁殖至今仍是个谜

   但是这种结构简单得微不足道的生物已经在地球上生存了5亿年。比它们更晚出现的恐龙早已在地球上灭绝变成了化石.而水母却历经地球上无数的冰河、地震、火山爆发和沧海桑田而顽强地生存至今。它们透明简单、若有若无的身体就是几亿年漫长进化的结果。

   在天敌和猎物的面前,水母不用隐蔽和躲藏,完全透明的身体就是它们最好的伪装。简单之极的生物结构和对海水的高度亲和力让水母可以适应几乎任何海洋环境而生存。从赤道附近的加勒比海到极地的冰洋,从世界各地的浅海湾到大洋深深的海底,没有哪里能让水母却步,甚至在太平洋8000多米深的海底火山口源源流出的热岩浆流旁边,水母也依然生存。科学家们还发现,在地球海洋各处的生命禁区里,所有的生物都在高压、寒冷、无氧和绝对黑暗的环境里无法生存,只有水母在那里若无其事地漂荡。

   水母有着独特的繁殖方式。在有性繁殖和无性分裂两种繁殖方式共同作用下,水母的生命存在着两种不同的状态。成年的水母分为雌、雄二体,繁殖时它们分别把卵子和精子排到海水里,卵子在海水里受精后发育成为水螅,这是只有几毫米大小的透明水母幼体。水螅附着在海底的岩石表面上,靠捕食水里的浮游生物生存,但处于蛰伏状态并不发育成熟。这种蛰伏状态短的仅有几天,长的可达1 0年之久。一旦环境条件成熟,在某种尚不清楚的因子促进下,水螅的生命循环被激活,开始以分裂的形式进行第二次繁殖。在这个过程中,一只水螅又可以分裂出成百上千的小水母来。它们开始在海水里漂荡,并且在很短的时间里就可以成熟,开始下一轮的繁殖和生命循环。

   到底是什么激活了水螅的蛰伏状态?对海洋生物学家来说至今仍是个谜。要对自然环境里的水螅生存状态进行观察和研究有着相当大的困难。人们用“大海捞针”来形容做一件事的困难,可以想象,在深深的黑暗的海底寻找并且观察到那些比一根针还小,而且是透明的微小水螅,恐怕比海底捞针还要困难。

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