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还原小盗龙亮丽的黑色羽衣


  恐龙是古生物中的明星,在各种各样的玩具、插图、模型及影视作品中,人们可以看到它们或卡通可爱或恐怖狰狞的缤纷形象。然而,恐龙究竟有着怎样的体色?这实在是—个既令人充满遐想,又让人陷入困惑的难题。人们只能通过保存在地层中的化石来认识恐龙等已经绝灭的古生物,而毛发、表皮等通常不易保存为化石,即使侥幸保存下来,在漫长的地质时间里经受多种构造运动或成岩作用的影响,其原来的颜色、结构等也早已面目全非。因此,长期以来恐龙的体色或羽色往往取决于人们的联想或推测。

  然而,随着中国辽西长羽毛恐龙的发现和深入研究,这一难题的破解终于有了转机。2012年3月9日,在人类首次科学认识恐龙羽色的报道(《关于恢复赫氏近鸟龙全身羽毛颜色的研究》)发表两年后,北京自然博物馆孟庆金博士与美国纽约自然历史博物馆Mark Norell博士领导的研究团队再次于美国的《科学》杂志上发表文章,揭示了另一件小型兽脚类恐龙——小盗龙——羽毛的完整形态和全身的羽毛颜色,为人类科学认识恐龙的色彩迈出了更为坚实的步伐。

  小盗龙是目前已知体形最小的恐龙之一,属于驰龙科,身长只有55- 77厘米,大小相当于现生的鸽子。此文报道的这件小盗龙标本保留下了精美的羽毛,现收藏于北京自然博物馆。

  通过对这件标本黑素体的研究,以及与现代鸟类黑素体的对比,科学家发现小盗龙的体羽具有光滑的、黑色调的金属色泽结构色,能显现出类似家燕背部的蓝黑色光泽。金属光泽结构色是通过黑素体周期性排列与其上覆盖的角蛋白层以及空气界面共同对光的干涉形成的,呈现的色彩会因观察角度的不同而发生变化。此前人类认识的最早的羽毛化石结构色发现于距今约4500万年前的德国麦塞尔化石遗址中。而小盗龙生存于白垩纪时期,即大约1.2亿年前。因此,小盗龙化石保存的羽毛黑色调金属色泽是目前已知最古老的结构色记录。此外,研究表明:羽毛和羽毛颜色早期的演化具有作为标志的倾向性,它的主要功能是展示自己。由此可见,羽毛的展示功能在其早期进化阶段就已经很重要了。

  通过科学家的不懈努力,我们终于可以一睹小盗龙的别样风采了:它们全身的羽毛光滑油黑,在阳光的照耀下发出亮闪闪的金属色泽;尾羽窄而长,尾部末端一对突出的流线型翎羽摇曳生姿,显得格外灵动而俏皮。

  (本刊编辑部)

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摘自:大自然
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