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动物为什么打哈欠?


□ 李湘涛

  每个人都有过这样的行为:身体后仰,下颌绷紧,嘴巴张开,吸人大量空气,紧接着快速呼出一口气,并发出持续哈气的声音。快感便随之而生。没错,就是打哈欠。事实上,打哈欠不仅限于人类,也发生在许多动物的身上。哺乳动物、鸟类、爬行动物甚至鱼类和昆虫都会打哈欠。1838年达尔文在《动作的普遍性》中就曾写道:“看到一只狗或者一匹马打哈欠,让我感觉所有动物的构造都是一样的。”

  无论对人还是对动物来说,打哈欠都是一种有固定特征的本能反应,并且涉及大脑和身体之间无意识的相互作用,大多非主观意志所能控制。打哈欠有一个非常古老的起源,可以追溯到很多动物类群的共同祖先。这一动作在数百万年后仍完好无缺地延续至今,说明它应当具有基本的进化功能。但奇怪的是,打哈欠这种动作虽然很常见,却没有得到满意的科学解释,人们至今对该动作的机制尚不十分明了。或许,打哈欠只是一种在进化过程中残留的已失去其重要性的古老机制?

  据说,被西方尊为“医学之父”的古希腊著名医生希波克拉底是第一个对打哈欠有所研究的人。他认为所有的疾病都来源于空气,因此打哈欠这个动作是一个不祥的信号,是发烧的征兆。后来,虽然也有一些其他的理论产生,但打哈欠最终还是被当做医学领域中的一个小问题而被弃置一旁。

  现在,科学家已经发现,大脑中有一个哈欠中枢,当它兴奋时就会向有关的肌肉发出指令,从而导致一个哈欠的诞生。这个哈欠中枢似乎就是下丘脑的室旁核,它所包含的多巴胺、甘氨酸、催产素、乙酰胆碱、血清素和促肾上腺皮质激素等许多化学物质都可能参与这个复杂而难以理解的过程。例如,在夜晚或者睡醒之前促肾上腺皮质激素水平激增,就会引起打哈欠和舒展肢体的动作。打哈欠的过程似乎还需要室旁核中的特定神经细胞制造的氧化氮的参与。在室旁核包含的化学物质中,多巴胺可能起关键作用,因为帕金森病患者的大脑中就缺乏这种物质,而他们几乎从不打哈欠。有些用于缓解晕船和晕车症状的药物会抑制乙酰胆碱的合成,也会明显地减少打哈欠的频率。此外,某些类鸦片物质则会导致打哈欠的动作无法中止。

  打哈欠的动作由咽部肌群及面部几十块肌肉的收缩运动来完成,因此,如果人们不想打哈欠,可以通过有意识地咬紧牙关来抑制。不过,一个哈欠被强行制止的过程会让人觉得很不舒服。哈欠要打得顺畅,口部和脸部的肌肉必须充分伸展。打哈欠的动作虽然看上去不雅,却是人和动物机体固有的一种反射活动,对保护身体具有一定的意义。

  打哈欠是倦怠的信号吗?

  一直以来,对打哈欠最普遍的一个解释就是机体劳累或厌倦了。实际上,就像体内缺水会口渴、胃里空虚会饥饿一样,身体疲劳、精神倦怠或者肠胃正在消化等都会导致人或动物打哈欠。人们在从事驾驶、阅读、等待或乘坐公共交通工具等单调而具有重复性的活动时最爱打哈欠。此外,人们在睡觉之前和起床之后的片刻、丰盛的午餐之后的休息时间、斋戒的日子里也容易打哈欠。因此,打哈欠又被认为是人们觉得必须保持清醒状态的时候促进身体觉醒的一种反应。

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摘自:大自然
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