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多姿多彩的暴龙家族(下)


□ 徐星

  夹在“三明治”里的五彩冠龙

  五彩湾地处新疆准噶尔盆地东南部的沙漠腹地,因这里的岩层五彩缤纷而得名。这些五颜六色的岩石形成于侏罗纪,地层中就含有侏罗纪的恐龙化石。从2000年开始,我们每年夏天都来这里进行野外考察和化石采集。

  暴龙等恐龙跟鸟类有很近的亲缘关系。在恐龙家族的系统演化树上,暴龙家族在鸟类家族出现之前就分化出来了,换句话说,暴龙类比鸟类更早出现在地球上。已知最早的鸟是发现于德国的始祖鸟,生活在大约1.5亿年前的侏罗纪晚期。所以从理论上讲,暴龙家族的出现应该在1.5亿年以前。可是,前文(详见《大自然》2013年第4期)介绍的奇异帝龙和喀左中国暴龙等生活在白垩纪早期,北美的霸王龙生活在白垩纪晚期,绝大多数已知的暴龙化石发现在白垩纪地层中(晚于1.45亿年前);侏罗纪地层中几乎没有暴龙化石的记录。我们多次来到新疆,就是希望找到那些埋藏在侏罗纪地层中的化石证据。

  找化石的过程很枯燥,但也很让人期待。每发现一块化石,我们都会趴在地上,尽量贴近它,初步判断它是哪类化石、是否重要、有没有研究价值。2002年,我们在这里采到一大块富含化石的岩石体。在实验室修理过程中,我们发现这块岩石中每隔20~30厘米就有一层化石,一层又一层的化石夹在岩石当中,我们形象地将其称为“恐龙三明治”。对于古生物学家来说,它们包含了太多的重要信息,实在是“美味”极了。

  通过分析岩石形成的过程和化石保存的特点,我们推测当时发生了这样的故事:1.6亿年前的新疆准噶尔盆地是动植物繁衍生息的乐园。当时的五彩湾地区雨水充沛,有一条大河,一些长达三四十米的巨型恐龙有时会在松软的岸边踩出大坑。这种大坑很快就会被涌入的水和稀泥盖住,便形成一个个小型泥潭。当时的火山活动非常频繁,不时会有飘落的火山灰。泥潭里的泥水一旦混入了火山灰,黏性便会大大增加,但表面上却看不出丝毫异样。

  此时如恰好有小型恐龙途经此处,不慎失足陷进去,就会越陷越深,再也出不来了。其他恐龙远远看到这里有刚刚死去或还在挣扎的恐龙,遇到免费的午餐岂有不吃之理?于是,匆匆赶来的“赴宴”者也陷了进去……死亡的恐龙最终形成一层化石。经过这样的多次反复,就形成了我们现在看到的“恐龙三明治”。

  研究表明,这块“三明治”中一共有十几条恐龙,可以肯定的是,这是一种此前从未发现过的、生活在侏罗纪的暴龙。这已经是一个很大的突破了!仔细研究后,我们给它定名为“五彩冠龙”,这是因为它的头上长有一个像鸡冠一样的骨质结构。有趣的是,这个骨质结构质地很薄,仿佛只要轻轻一碰,它就会碎。

  五彩冠龙体长约2~3米,生有尖锐的爪子和锋利的牙齿,是典型的捕食性食肉动物。这样一种凶狠的动物,头上却长了一个如此脆弱的结构,那不是很危险吗?我们认为:这种结构的演化可能跟动物的性选择有关。

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摘自:大自然
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