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探寻猪笼草与蚂蚁的协同进化关系


□ 华跃进

华跃进

  一只蚂蚁匆匆忙忙地沿着一枚叶片爬行,不时停下脚步四下张望,然后似乎发现了什么,又急匆匆地继续赶路。来到一个巨大“瓶子”的顶部时,这只长途跋涉的蚂蚁终于停下脚步,开始贪婪地吃起来,原来这个“瓶子”的瓶口处布满了香甜的蜜汁。然而,就在饱餐后的蚂蚁打算踏上归途时,突然脚下一滑,掉进瓶底,再也没能爬上来。这顿甜蜜的大餐竞成了蚂蚁最后的晚餐。这就是猪笼草捕食蚂蚁的精彩一幕。

  猪笼草是著名的食虫植物,属于猪笼草科、猪笼草属,目前全世界已知70多种,我国仅产1种,分布于广东南部、海南及港澳地区,已被列入《濒危野生动植物种国际贸易公约》中。猪笼草主要依靠叶片末端变态形成的捕虫囊来捕食蚂蚁等小动物。猪笼草的叶构造复杂,叶片下端连接着向下弯曲的卷须,卷须的尾部扩大并反卷成长圆筒形的“瓶子”,即捕虫囊。捕虫囊的下半部稍膨大,形状像猪笼,其名字也因此而得。近年来,我们对广东省珠海市附近的野生猪笼草进行了仔细观察,并记录下了猪笼草与蚂蚁之间有趣的协同进化关系。

  甜蜜“红唇”的诱惑

  我们发现在猪笼草附近生活着许多蚂蚁。这些蚂蚁似乎有意与猪笼草做邻居,或将巢穴搭建在猪笼草附近的树上、草丛上,或者干脆在猪笼草的果序上建巢。这些蚁巢因为高出地面,还可以有效防止雨水或洪水灌入。我们发现,这些猪笼草捕食最多的动物便是蚂蚁,我们检查的每一个捕虫囊内几乎都有蚂蚁的残体。

  一向小心谨慎的蚂蚁怎么会如此容易地成为猪笼草的囊中物呢?仔细观察后我们发现,猪笼草的捕虫囊是一个十分精巧的结构,充满了机关和陷阱。捕虫囊长12—16厘米,最长的可达23厘米,宽2~6厘米,外表以绿色为主,并布有褐色或红色的斑点和条纹;顶端有一个卵圆形或椭圆形的囊盖,仅以一个很小的部位与囊口相接;瓶盖下面分布着丰富的蜜腺,能分泌出香甜的蜜汁。寻觅到此的蚂蚁等昆虫无法抵挡甜蜜的诱惑,只能倒吊着身体,在瓶盖下面觅食。饱餐之后的蚂蚁便在瓶盖上寻找退路,但是圆形的瓶盖四周都是悬空的,无路可走的蚂蚁只能选择瓶盖与瓶口相接处的狭小部位。这里既支撑着瓶盖,又与瓶体侧壁相连,好似一条绿色的“死亡通道”,到达这里的蚂蚁通常会失足滑落,跌进捕虫囊内,最终被消化吸收。

  猪笼草捕虫囊的囊口边缘是一个扩展的平台,我们把它称为瓶缘,鲜红色的瓶缘分别向瓶口的内外两侧翻卷,其表面分布着一层蜜汁,好像诱惑蚂蚁的甜蜜“红唇”。其实,瓶缘内侧的蜜汁更为丰富,这种甜蜜诱惑使很多蚂蚁不顾生命危险,向瓶口内缘探去。然而,瓶缘表面是一条条整齐排列着的凹槽,凹槽表面是许多较浅的口袋形的细微结构,其开口朝向囊内。当蚂蚁从捕虫囊外侧爬上瓶缘时,由于这些浅口袋形结构开口向上,瓶缘向外的翻卷处正好成为它们登上瓶缘的阶梯,蚂蚁便能很顺利地爬上去。然而,当蚂蚁觅食结束,转身打算原路返回时,那些向瓶口内翻卷的浅口袋型细微结构就变成了致命的“死亡滑梯”,此刻蚂蚁的脚下已经变得非常光滑,它们只能沿着滑梯一样的捕虫囊内壁坠入囊内,成为猪笼草的美食。

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摘自:大自然
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