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强国象征与公众幻象


□ 叶 青

  近代中国积弱几百年,多少代人都一直在希望国家强盛。强国需要榜样,需要象征,需要激励。
  侯德榜(一八九○——一九七四)就曾经是这样一个象征。他拥有众多头衔,曾任中央研究院评议员、院士,中国近代第一个大型民族化工企业——永利化学工业公司的总经理,中国科学院学部委员,化工部副部长等,是集顶级学者、优秀企业家和政府高官等诸多角色于一身的精英人物。一九二六年以侯氏为技术核心的永利公司生产的红三角牌纯碱在美国费城博览会上获得金质奖章,该产品被誉为“中国工业进步的象征”;一九三三年,他在美国出版《制碱》一书,揭开索尔维法的奥秘,引起世界学术界的关注;一九四三年他发明侯氏碱法,在工业上联合生产纯碱和化肥氯化铵,该方法克服了当时国际上工业制碱普遍采用的索尔维法的缺点,提高了原料利用率,简化了操作流程,到目前仍在使用。在当时的社会背景和学术背景下,侯德榜取得如此成就,让他成为名副其实的强国象征。
  国内公众对侯德榜作为强国象征的了解更多的来源于侯氏碱法,而且是被放大和修饰后的侯氏碱法。一九九○年邮电部发行了一枚邮票,图案主体是侯德榜肖像,背景则是侯氏制碱法的流程图与化学反应方程式。邮票设计者用紫灰混合色调烘托这位制碱技术权威在逆境中拼搏奋斗的精神。不仅一张邮票如此,在很多工具书和教科书中对侯德榜的介绍也是突出或是仅仅介绍侯氏制碱法。王宗华主编的《中国现代史大辞典》和陈少岚等编写的《新中国知识手册》等书中,都写着:“侯德榜:一九四一——一九四三年,发明侯氏制碱法”,仅此一句。似乎侯德榜的学术贡献都浓缩在发明侯氏碱法这一项成就之中。一九八六年王君瑞等编的《人名小词典》中则直接指出:“侯德榜的主要贡献是发明了侯氏制碱法。”自一九六四年侯氏碱法在我国开始推广使用之后,中国社会语境下的侯氏碱法就一直被这般塑造,并广泛传播,大肆渲染。
  渲染之一,侯氏碱法经历的磨难。历史上伟大的科学成就常常是经历一番磨难才取得成功的,某些磨难被突显并加工成科学史中的“神话”。抗战时期原本在香港、上海和美国纽约三地进行的侯氏碱法初期试验,被描述成在既无设备又无原料的四川五通桥进行,那里是侯德榜所任职的永利公司抗战时期内迁的所在地。当时西方注重知识产权,正常的技术保密被描述成对中国的技术封锁和歧视。二十多年的实践经验是侯德榜研制侯氏碱法的宝贵财富,而且,新技术的研制过程中,侯德榜大多时间身在美国,密切关注当时国际化工技术进展并能获得最新资料,同时期他发表在《海王》旬刊上的科技文章可以印证这一点。侯德榜带领永利公司的技术人员在中国社会动荡时期力图技术创新肯定艰苦,但他在此之前没有任何制碱实践经验、没有技术资料的情况下,摸索索尔维法的过程其实更加艰辛!
  渲染之二,侯氏碱法的伟大。原本由永利命名的制碱法被描述成由中国化学工程师学会、中国化学会,甚至是国际化工界命名的学术成果。联合制碱思想被夸大成完全是侯德榜的首创之举,事实上,在侯氏之前,德国和日本都尝试改进原有的制碱技术并取得不同程度的成功,侯德榜本人在其一九四二年《制碱》一书的修订版中对此也有客观评述;日本早在二十世纪五十年代就开始使用非常类似于侯氏碱法的联合制碱方法,比中国在应用上还早了近十年。但是,这些内容在侯氏碱法的故事里很少被提及。一九四三年公布、直到一九六一年才得以在工业上应用的侯氏碱法被绘声绘色地描述成发明之后就很快投入使用并技术输出到印度等国家。永利准备申请并最后取得专利权的侯氏碱法被描述成一旦发明成功就立即公之于众,让全人类共享其知识成就。目前只是在中国范围内推广使用的侯氏碱法还被放大成世界范围的普适技术。
  渲染之三,侯氏碱法获得的赞誉。一九三五年侯德榜获得中国工程师学会第一枚荣誉金牌,这一荣誉被归功于他创立了侯氏碱法,尽管从时间上就可以看出二者完全没有关系——侯氏碱法是一九三九年才开始试验的。一九四三年侯德榜获得英国化工学会荣誉会员称号,同样这一荣誉也被归功到他创立了侯氏碱法,事实上他在获得这一荣誉时,侯氏碱法尚未对外公布,当时西方世界对它几乎一无所知。凡此种种渲染,产生了很多误传,以致成为公众幻象。
  在中国人的强国之旅中,出现了自己独创的技术——侯氏碱法,这无异于一针强心剂,给国人极大的振奋和激励:中国人有了以自己的名字命名的科技成果!然而,实际上,国际化学化工界对侯氏碱法并不熟悉,目前西方国家也根本不使用这项技术,SCI检索中未发现任何关于侯氏碱法的论文或是引用。
  当然,国际学术界非常尊重侯德榜,不过,为侯氏赢得国际学术地位的并不是侯氏碱法,而是侯氏碱书——《制碱》(Manufacture of Soda:with Special Reference to the Ammonia Process)。二十世纪二十年代,在中国工业技术基础极其薄弱的情况下,侯德榜揭开了索尔维法的奥秘,并于一九三三年用英文撰写出《制碱》一书。它系统地阐述了索尔维制碱工艺,成为国际化工技术的基础教程,这不仅对于中国的化学工业,而且对于世界化学工业都产生了很大的影响。国际学术界认为《制碱》表明中国对索尔维制碱技术的掌握已经达到了同时代的国际水平,美国化学家E.O.威尔逊教授称“《制碱》是中国化学家对世界文明所做的重大贡献”。
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摘自:读书 2008年第04期  
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