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金融危机背景下信用评级机构的法律责任问题初探


□ 倪受彬 施丹婷

  摘 要:普通法国家的实践证明了追究评级机构法律责任无论在理论上还是操作上均存在着诸多障碍。随着次贷危机的蔓延,对评级机构的法律责任的规制有了新的发展,而各国与之相关的监管理念和法律制度也有了新的变化。随着我国金融体制改革的不断深入和发展,社会对信用评级的需求不断增加,国际证券评级机构也在近年忙着抢滩中国市场。在这个过程中,如果评级机构出现失职行为,损害相对方的利益,受损害方可以通过违约责任和虚假陈述责任的问责机制,在我国现有的法律框架下维护自身的合法权益。
  关键词:信用评级机构;法律责任;问责机制
  
  “次贷危机之于信用评级机构,好比安然事件之于会计师事务所”,在华盛顿举行的一次研讨会上,美国前财政部长劳伦斯•萨默斯(Lawrence Summers)做了如此评价①。2000年的安然事件后,中介机构受到了社会公众的普遍指责。接二连三的企业财务造假事件,使得投资者对会计师事务所陷入严重的信心危机,也直接导致了当时五大会计师事务所之一的安达信的倒台。而在这次因美国房地产泡沫破裂而引发的“次贷危机”中,中介机构又一次的被推到公众舆论的风口浪尖,而这次首当其冲的则是信用评级机构。
  这其中,对评级机构最大的指责在于其未能勤勉尽职,没有及时披露相关数据,降低有关公司的信用级别,从而造成信赖其评级报告而购买相关金融产品的投资者遭受了巨大的经济损失。事实上次贷问题在2006年下半年就已经有所显现,尽管当时三大评级公司也发出了一些警示,但直到2007年7月,三大评级公司才开始调低部分次贷支持证券的评级。其中,穆迪(Moody)调低了399只约52亿美元的次贷支持债券评级;标准普尔(Standard & Poor's)调低了612只约120亿美元次贷支持证券的评级;惠誉(Fitch)调低了200只约23亿美元的次贷支持债券评级。随后,三大评级机构才表示其将调整次贷支持证券的评级方法②。但这种亡羊补牢的做法显然已经不能弥补其失职带来的严重后果。
  目前在美国,随着金融危机的加剧,原本极少被诉的信用评级机构成为了越来越多的案件的起诉对象。这其中不仅包括被评级公司诉信用评级机构的案件,也包括公众投资者对其提起的集团诉讼(注:See “Credit Rating Agencies in the Spotlight”,Business Law Today,Volume 18,Number 4,March/April 2009.)。虽然这些案件能否最终让评级机构承担法律责任,还有待法院的最终判决。但是在这些案件的推动下,对评级机构的规范和监管,尤其是在法律层面上无疑将得到深入和发展。本文就从法律关系角度,结合次贷危机的影响,对信用评级机构的法律责任做初步探析。
  
  一、 信用评级机构因评级行为产生的法律关系
  
  和会计师、律师等社会中介机构一样,信用评级机构本是作为市场的守门人(gatekeeper)角色出现的(注:关于该“守门人”角色的阐述,可参见John C. Coffee,Jr.,“The Attorney As Gatekeeper: An Agenda for the SEC,103”, Columbia Law Review,1293(2003)。)。由于评级机构在风险揭示方面的不可替代的作用,他们越来越多的成为各国监管机构的协助者,以监督被监管机构的投资风险。但即便是专业人士的评级机构也难免会有出错的时候,也会有市场主体因为评级机构的失误而遭受损失。当这种情况出现时,该如何认定受损方与评级机构之间的法律关系,评级机构将为此承担什么样的法律责任,受损方又可以获得什么样的法律救济呢?
  现实中以信用评级机构因评级行为错误而成为被诉对象的情况有很多。如果按照评级机构与起诉者的关系,可以将这些情况分为外部的法律关系和内部的法律关系。其中,外部的法律关系主要是指评级机构作为市场主体,与被评级公司和投资者等之间的关系;内部的法律关系主要是指评级机构作为独立的法人,与股东、高级管理人员以及其雇员之间存在的法律关系。这两类法律关系中,主要因信用评级行为而产生的是前者。后者虽然也可能涉及到评级行为(例如07年的股东提起对穆迪公司诉讼一案,其中的一项诉因即是被告的高管做出的“含有利益冲突的评级行为”的决策损害了公司的独立性和中立性,使公司信誉受损,股价下挫(注:更多关于该案原告的诉请,请参阅Raphael Nach,et al. v. Linda Huber,et al.,07-CV-04071。),但主要原因还在于公司不当行为使得股东等主体的利益受损,评级行为可以说只是其中一种。鉴于本文主要探讨的是评级机构与外部主体之间的关系,故以下主要分析潜在的对评级机构之诉中,信用评级机构与外部主体之间因评级行为产生的两类法律关系。
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