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礼物的价值


□ 张铁辉 韩 芳

  《贤人的礼物》(旧译作《麦琪的礼物》)是美国著名短篇小说家欧·亨利的代表作品,故事内容简单却不乏深刻:为了给丈夫买一条白金表链作为圣诞礼物,妻子卖掉了一头秀发。而丈夫出于同样的目的,卖掉了祖传金表给妻子买了一套发梳。尽管彼此的礼物都失去了使用价值,但他们从中获得的情感却是无价的。
  每次读这一故事,都会被主人公至诚至真的爱打动,都会为小说家那独特的文学风格而折服。难怪小说家欧·亨利曾被誉为美国现代短篇小说之父,是20世纪初美国杰出的短篇小说大师,有“美国的莫泊桑”之称。
  
  1.数字生疑
  小说以数字开篇,这样写道:“One dollar and eighty-seven cents. That was all. And sixty cents of it was in pennies. Pennies saved one and two at a time by bulldozing the grocer and the vegetable man and the butcher until one's cheeks burned with the silent imputation of parsimony that such close dealing implied. Three times Della counted it. One dollar and eighty- seven cents. And the next day would be Christmas.”
  这一段揭示了故事的背景,“One dollar and eighty- seven cents”和“the next day would be Christmas”制造了强烈的矛盾冲突,为故事的发生发展做了铺垫。然而笔者在翻译此段时,却遇到了一个不大不小的问题,疑点就发生在数字上:Della共有1.87美元,其中60美分均为便士,然而美国近现代硬币构成表明:“One dollar and eighty-seven cents with 60 cents in pennies” 几乎是不可能的。美国近现代硬币构成通常为:1美分(a penny)、五美分(a nickel)、10美分(a dime)、25美分(a quarter)、50美分(a fifty-cent piece)。
  合计这些硬币,无论怎样,我们都无法凑巧出现去除那60个便士后剩余的1.27美元。难道小说家弄错了吗?
  
  2.驳两种认识
  对于这一疑问,有人单纯地认为是小说家无意留下的笔误,笔者认为这实在欠妥。1862年,欧·亨利生于美国南部,父亲是个医生。他幼时念书不多,15岁起在药房里当学徒,后来放过牛,做过会计员、土地局办事员和银行出纳员。90年代因银行缺款案涉嫌,被捕入狱。在狱中,他便开始以“欧·亨利”的笔名写作短篇小说。出狱后,移居纽约,专事写作。既然小说家有从事“会计员、土地局办事员和银行出纳员”的经历,应该不会在如此简单的数字上出错。此外,若真的存在失误,相信不会至今仍无人问津。
  也有人怀疑,是否是小说家故意为之,以达到某种目的。笔者认为这不符合小说实际。小说家强调“1.87美元”的目的十分明确,即突出该家庭的拮据困窘,制造强烈的矛盾冲突。这一点与下文的“死乞白赖地硬扣下来”和“数了三遍”连为一体;小说家应该不会制造与中心无关的数字游戏。
  
  3.解疑
  《贤人的礼物》于1906年发表在欧·亨利的小说集《四百万》(The Four Million)中,故事深刻揭露了在私欲日益膨胀的资本主义社会,普通人民的生活难以保障的现实。虽然小说并未交待确切的年代,但我们可以猜测故事应发生在19世纪末20世纪初的美国社会。这一时期的美国,工业化起步晚、程度高、成果显著;但由于经济危机,人们生活普遍贫困。
  我们还可以确定,在这一时期流通的硬币不同于目前,那时应该存在多种面值的硬币在市场流通。根据维基百科网(wikipedia)介绍,美国铸造硬币的历史可追溯到《1792年造币法案》。在这一法案中,详细规定了硬币的种类和面值,包括半美分、1美分、2美分、3美分、5美分等,种类较现在多,材质也较现在丰富。这些硬币的发行情况如下表:
  
  (以上信息源自http://www.coincommunity.com/coin_histories/index1.asp)
  上表反映了美国硬币发展的历史,多数硬币已经逐渐退出了流通市场,币值逐渐得到规范,政治色彩日渐浓厚。
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