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柯林斯


□ 刘 念

在停飞了两年半以后,历经几次延期,美国航宇局终于让它的发现号航天飞机恢复航天飞行。2005年7月26日,美国东部时间10时39分,满载7名太空勇士的发现号航天飞机在巨大的轰鸣声中冲入太空。这次飞行承载了停飞两年半积聚的沉重压力,还承载了全世界人们殷切关注的目光……这是一次只能成功不能失败的飞行。而勇挑这一重担的飞行指令长就是航天飞机第一位女机长——艾琳·柯林斯。

童年的梦想

艾琳·柯林斯1956年6月19日出生在纽约州的埃尔米拉市,是家中四个孩子中的老二。童年时期的她就已经显示出了勤奋好学、毅力顽强和超乎寻常的上进心等优秀品质。从小学到中学的学习成绩一直名列前茅。酷爱滑翔和飞行表演的父亲,经常带着小柯林斯一起去观看表演,在父亲的影响下,小小年纪的柯林斯就对飞行有了浓厚的兴趣。10岁时,她开始跟随兄长参加模拟火箭的发射活动并非常热衷飞行。到1973年她上高中时,已经开始参加航空俱乐部的活动,对航空航天的兴趣更加浓厚,并立志长大后成为飞行员和航天员。

从飞行员到航天员

1978年,从锡拉丘兹大学毕业后的柯林斯,如愿以偿地进入空军,开始接受一年的飞行训练。此后,她担任了T-38飞机的教练飞行员,并多次驾驶C-141大型运输机向海外运送美军部队和武器装备。她累计飞行时间高达5000多小时,曾先后驾驶过30多种不同类型的飞机,飞行经验极其丰富。1985年,柯林斯进入俄亥俄州空军技术学院深造,1988年在斯坦福大学获得硕士学位,1989年又在韦伯斯特大学获航天系统管理硕士学位。1990年她被选入加利福尼亚州爱德华兹空军基地试飞员学校学习,翌年即被选拔为预备航天员。
此后的日子里,柯林斯开始作为一名航天飞机的驾驶员与33名男同事一起进行标准化训练。她对自己的要求非常严格,她说:“作为航天飞机的第一个女驾驶员,我感到光荣和自豪,但也感到了新的压力,因为我的成功与否关系到其他女同事的命运。”她决心闯入以男性为主的航天驾驶领域,因此推迟了婚期,也顾不上要孩子。她的丈夫杨斯是一名飞行员,对她十分理解和支持。经过5年的努力后,柯林斯终于成为了一名真正的航天飞机驾驶员。

精彩的驾驶员生涯

1995年2月3日凌晨,柯林斯驾驶发现号航天飞机发射升空,与另外5名航天员一起开始了美国航天飞机的第67次飞行。这让她成为有史以来第一位航天飞机的女性驾驶员。她深知其中非同寻常的象征意义,因为她知道这次飞行对其它女航天员来说意味着什么——她们也希望能从航宇局那里得到驾驶航天飞机的机会。
这次飞行为期8天、行程580万千米。柯林斯要驾驶航天飞机实现与和平号空间站的轨道会合,飞行难度相当大,充满危险。2月6日,柯林斯驾驶发现号在距地面385千米的高空轨道上追上了俄罗斯的和平号空间站。在相距800米时,柯林斯将自动驾驶改为手动控制飞行,将两个载人航天器在太空中的距离缩小到11.3米。它们以相对于地面时速2.8万千米的速度并肩飞行,机下是湛蓝的太平洋。美、俄两国航天员在太空隔窗相望,招手致意,这是非常美妙而惊心动魄的一刻。这次历史性的太空相会持续了10多分钟,然后两个航天器慢慢拉开距离,航天员挥手告别。在整个飞行过程中,柯林斯沉着冷静,表现出娴熟的驾驶技术。她和指令长韦瑟比配合默契,韦瑟比对她的出色表现称赞不已:“我们两个训练得像一个人一样,我能做到的柯林斯都能做到,如果发生什么问题,柯林斯完全能代替我来处理。”柯林斯的成功显示了妇女在太空飞行中的卓越才能。当她返回地面时,记者问她下一个目标是什么,她毫不犹豫地回答:“当然是担任航天飞机的指令长了!” ......
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摘自:太空探索
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