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蛮荒的呼唤


□ 徐 鹤

  一、楔子
  
  这天,国际地理学会上,柯北宣布了他的重大决定。
  “近代,人类之所以能取到举世瞩目的发展,很大程度上归功于勇敢的旅行家和探险家们不畏艰辛的探索!近来,为了使非洲地理的零星知识得到系统地整理,我正着手探索非洲 ”
  “你打算走着去吗?”会议结束后,柯北的朋友问道。
  “怎么可能?”柯北摊了一下手,“到现在为止,步行探索非洲的人全失败了。他们有的失踪;有的被剁成了碎块吃掉。如果列出来,将有一份很长很长的殉难者名单!这个办法既然行不通,就该另想别法;既然中间走不过,就应该打上面飞过去。”
  “飞过去?”
  “是的。我打算借助气球飞过去!”柯北神秘地一笑。
  朋友看了看天空,摸了摸脑袋,说道:“昨晚我从床上翻了下来,顶多只有三尺高,就撞了这么个大包!你自己想想吧”
  这个叫人扫兴的暗示并没有使柯北动摇,他对这次的探险计划大费心机。其中付诸心血最多的,就是气球——古老但实用的空中交通工具。首先,要想法子不叫气球的体积太大;他决定在气球里装氢气。氢气比空气轻14倍半,充盈之后的气球会和周围的空气失去平衡,因为它们的重量足足相差了好几百斤。周围空气的重量和气球里气体的重量之差,便是气球的升力。为了保险起见。柯北还想出了一个非常聪明的办法,他定做了两只大小不同的气球,把小的套在大的里面。万一遇到什么意外,外面的气球破了,那么小气球正好做后备。承受着吊篮的网子是用非常结实的麻绳编的。吊篮的形状是圆的,直径等于十五尺,它是用柳条做的,不过骨架是合金的。为了减轻降落时的冲撞,它的下部装有弹簧。旅行应用的仪器有两只气压表、两只温度表、两个罗盘、一个六分仪、两个测时计、一个水平仪和一个测定远方物体位置的经纬仪,可以让柯北轻松地辨认方向和明确主要河流、山岳和城市。柯北预备了三个牢靠的铁锚,还预备了五十尺长的一张轻便而结实的软梯。他精确地计算了各种行李的重量,连食物都是些体积小、营养丰富的食品,还带了两箱饮用水。这些食品将越来越少,气球的负担就会越来越轻。应该知道,气球在大气中是非常敏感的:甚至稍微减轻一点负担,都要发生显著的变化。柯北没有忘记在吊篮里搭一顶帐篷,也没有忘记带铺盖、猎枪和弹药。
  柯北决定从桑给巴尔岛起飞,因为这座岛靠近非洲东海岸,在南纬六度线上,他要沿着赤道飞跃非洲。柯北的同伴就是他那位好友东东,他是柔道十一段、跆拳道十二段的高手。
  另外一个,是慕名而来的志愿者,叫南南。他热衷于打猎,被当地人公认为最优秀的射击手 他能一枪打中刀口,使子弹被劈成相等的两半,如果称一称的话,重量一点也不差。
  
  二、达桑给巴尔岛
  
  地理学会的运输船“多多号”也前来助柯北一臂之力,将他们和气球运往桑给巴尔岛。
  “多多号”飞速向目的地前进。抵达莫三鼻给海峡时,天空晴朗,万里无云。终于在一个清晨,“多多号”在桑给巴尔岛的港里抛下了锚。桑给巴尔岛曾经是英法的殖民地。这里自一百年前就接纳着无数来自邻国的船只。桑给巴尔岛和非洲大陆只隔着一条不足三十里宽的海峡。
  桑给巴尔岛如今是一个繁荣的市场,各处有大规模的树胶、象牙的买卖。1 00年前,这里也是一个巨大的市场,但商品却是来自非洲各地的黑人。那时候的桑给巴尔岛是个庞大的奴隶市场。打仗时捉到的俘虏全被运到这里来,那时候的仗似乎永远都打不完,非洲各部落的酋长,一年到头总是不停地你打我、我打你。
  就在气球要往船下卸的时候,会长接到情报,说当地居民打算“武力劫球”。因为再没有什么比迷信更盲目的了。一群不同信仰的人到了这里,而且还想飞上天,这个消息引起当地居民极大的愤怒。那些比古代匈奴性子还要火爆的黑人,认为这严重亵渎了他们的巫毒信仰。他们认为飞行的人会冒犯太阳神和月亮神,而这两者都是非洲人崇拜的对象,所以他们坚决反对这冒渎神灵的探险队。
  会长知道了当地居民的这种情绪,连忙通知柯北。柯北无论如何也不肯对这种威胁让步。
  “无论他们怎么闹,我们的气球还是要卸下来,”柯北说。“所以从现在起,我们要轮流站岗,以免气球遭到袭击,科学绝不会向迷信妥协!”
  东东忧心忡忡:“看来我们在非洲大陆上岸后,也会碰到同样的困难。那可怎么办呢?”
  “那时候我们要减少气球着陆的时间,事情无论什么时候总不会十全十美,遇到困难我们解决困难就是了。”
  终于,在柯北他们和“多多号”各位船员的努力下,气球平安无事地卸在树林中间的一片草地上。准备工作从夜晚一直做到清早三点左右,差不多过了八个钟头。第二天早晨,白色的气球已经高高地迎风飘摆在空中,它被金色的阳光笼罩着,远远望去,格外雄伟。晚上五点钟,食物、器材等等一切的准备工作业已完成。工作进行的当儿,大伙轮流站岗,“多多号”也不停地在海峡里来回巡逻。
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