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大萧条,美国曾经的大灾难


□ 高连奎

  

  第一次世界大战的结束,让美国迎来了繁荣,整个社会对新技术和新生活方式趋之若鹜,“炫耀性消费”成为时代潮流。胡佛总统竞选时认为:“我们正在取得对贫困战争决定性的前夜,贫民窟将从美国消失。”

  但这一繁荣的背后问题重重,农业一直没有从战后的萧条中完全恢复过来,农民在这个时期始终贫困。此外,所谓工业部门工资水平较高,其中不少是假象。在这十年内,新机器的应用把大批工人排挤掉了。例如,在1920年至1929年,工业总产值几乎增加了50%,而工业工人人数却没有增多,交通运输业职工实际上还有所减少。在工资水平很低的服务行业,工人增加最多,其中毫无疑问也包括了许多因技术进步而失业的技术工人。因此那些表示工资略有提高的统计数字,并没有把真实情况反映出来。由于工农群众是基本消费者,这两类人遇到经济困难时对消费品市场一定会有影响。

  在这种情况下,20世纪20年代广告的扩大和分期付款赊销的增加就会产生不良后果。分期付款赊销竭力膨胀消费品市场。1924年至1929年,分期付款销售额约从20亿美元增为35亿美元,由此可见其增长率大得惊人。毋庸置疑,采用分期付款的赊销办法,增加了小汽车、收音机、家具等耐用消费品的销售额。然而分期付款销售办法的推广使用,也表明这样一个事实:不增加贷款,消费品市场就不可能容纳工业部门生产出来的大量产品。而且,从经济观点来看,这种销贷方式本身孕育着某种危险性:只要削减消费信贷即分期付款赊销,消费者的购置就很可能减少。1929年就发生了这种情况。

  20年代工业生产之所以能扩大,是由于对新工厂、新设备的巨额投资。这项投资使建筑业、机床制造业以及钢铁工业等有关部门雇用了大批工人。因此,资本支出或投资一减少,各生产资料生产部门的工人就会大批失业。

  在贫富分化的社会,消费不足是必然的。

  到1929年,消费品市场容纳不了增产的商品,也就不再需要扩充厂房和设备了。例如,据估计,1929年美国整个工业的开工率只达到80%。在这些条件下,无怪乎投资额(用1958年美元计算)从1929年的404亿美元降为1930年的274亿美元,进而减少到1932年的47亿美元了。投资的缩减则导致了生产资料生产企业的破产和工人的失业。这个问题因住房建筑的减少而更加严重起来。住房建造在1925年达到登峰造极的地步,此后就江河日下了。1929年动工兴建的住房只有50万幢(1925年约有100万幢)。1927年以后,汽车工业也急剧衰落。

  资本家积累了大量财富,他们将这海量财富投入到再生产中去,又导致了生产的绝对过剩,堆积如山的货物无人消费。由于美国历来奉行自由放任的经济政策,政府不干预市场,不协调财富分配,也不对弱势群体予以保障,结果富者越富,穷者越穷,底层民众无力消费,产品卖不出去,资本投资于实体经济无法得到回报,握有巨额资本的资本家们心急火燎地为资本寻找出路。

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摘自:中外书摘
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