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莱布尼茨:难以企及的人物


□ 蔡天新

莱布尼茨:难以企及的人物
蔡天新

初出茅庐的年轻人

英国哲学家怀特海早年写下三卷本的巨著《数学原理》(一九一○——一九一三,与弟子罗素合作),而《科学
和现代世界》(一九二五)则是他晚期的代表作。在这部几乎无所不包的自然哲学论著中,怀特海把十七世纪称为“天才的世纪”,并以此来为其中的第三章命名。
大概正是因为“天才的世纪”这个词的诱惑力,驱使我在过去五年里写下了三篇科学随笔:《费尔马最后的定理》、《牛顿在他的非典时期》和《隐居的法国人:帕斯卡尔与笛卡儿》。也就是说,我已经谈论了十七世纪的四位科学天才——三个法国人和一个英国人,现在我必须要说到的是哥特弗里德·威廉·莱布尼茨——那个世纪里最为博学的人,“一个千古绝伦的大智者”(罗素语,《西方哲学史》),一个地地道道的德国人。
一六四六年七月一日,莱布尼茨出生在德意志东部名城莱比锡,他的父亲是莱比锡大学的伦理学教授,身为教授千金的母亲是他父亲的第三个妻子。他出世时,父亲已经年近半百了,老莱布尼茨亲自培养幼子。八岁时,他就如饥似渴地阅读已故父亲留下的各种拉丁文著作了。不到十五岁,莱布尼茨便上了莱比锡大学攻读法律。他在二十岁那年递交了一篇出色的博士论文,因为年纪太轻(黑格尔认为是学识过于渊博)被拒,加上此前母亲也已去世,他永远离开了故乡。第二年年初,纽伦堡的一所大学授予他博士学位,但他并没有接受该校教授职位的聘书。那以后,莱布尼茨也没有接受任何一所大学的正式聘请,但这不等于说,他对政治的兴趣胜于学术。
据说莱布尼茨是在大学学习欧几里得《几何原本》时,对数学产生浓厚兴趣的。不过,和前面谈到的那三位法国人一样,莱布尼茨也是在业余时间从事研究工作。究其原因,十七世纪的大学仅是教会的附庸,而哲学仍是神学的奴婢。与此同时,“大多数数学家处在亚里士多德的经院哲学阴影的笼罩之下,数学发展的动力来自于与学院相对抗的文艺复兴时期的人文学者”。我们可以用笛卡儿来与莱布尼茨做一比较,两人都喜欢旅行,只不过前者以军人的身份,后者则作为政客的幕僚;前者在驻扎异国时萌生了解析几何的思想,后者是在肩负外交使命时完成了微积分学的发明,而他们取得这两项举世瞩目的成就时都不到而立之年。
在莱布尼茨二十岁那年,他还递交过另一篇论文《组合的艺术》,帮助他获得了在莱比锡大学讲授哲学的资格,同时使他成为近代逻辑学的先驱和创始人。这篇论文的主要内容是在命题中使用组合的理论,这一理论成为构成一切命题的一种基本方法。更重要的是,这一方法后来被应用到人类思想的表达和真理的阐释中。莱布尼茨先确认,所有命题都是主词—谓词形式,如“树叶是绿色的”。也就是说,牛顿只是发明了“连续”的微积分学,而莱布尼茨不仅用自己的方法独立做到了这一点,同时还开启了另一个方向的数学分支——“离散”的组合分析,尽管后一个思想直到十九乃至二十世纪才变得真正重要起来。 ......

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摘自:读书
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