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乌尤尼盐湖,地标上最大的一块不是冰雪的白色


  撰文/大河

  大,月球上可见的白斑

  1969年7月20日,美国宇航员尼尔·阿姆斯特朗和巴斯·奥尔德林第一次在月球上遥望人类的家园——地球,就像婴孩在辨识着母亲身上熟悉而又陌生的一切。在黑暗寂静中,他们的目光被美洲大陆中部的一大块白色区域所吸引。它是那样的醒目和耀眼,反射出只有冰雪才会有的银光。宇航员们知道,那里是南美洲安第斯山脉的位置,一定是那地球第二大高原上的冰川雪峰在闪闪发光。

  然而他们错了。那片一万平方公里的纯白,是当时被世人知之甚少的玻利维亚乌尤尼大盐沼——地球上最大的盐湖。

  乌尤尼不仅是世界上最大的盐湖,而且是海拔最高的盐湖之一。它位于南美玻利维亚西南的阿尔蒂普拉诺高原上、安第斯山最宽阔之处。它是安第斯山脉在4万年里几次沧海桑田的地质演变结果。乌尤尼盐湖海拔3656米,坐落在山脊之上,扼守着玻利维亚翻越阿尔蒂普拉诺山的主要山口。尽管乌尤尼湖会有2-20米水深,但在地理称谓上人们更愿意把它称为“盐沼”。这是因为它的湖面上几乎全部覆盖着一层厚厚的盐壳,中部达6米厚。

  平,海拔校正的参考

  一万平方公里的面积让乌尤尼戴上“世界最大”的桂冠当之无愧,但大并不是它的最主要特点。与世界其他著名盐湖相比,更让乌尤尼独具特色的是那里的气候。人们熟悉的世界大盐湖,不论是中东的死海、东非大裂谷的盐湖,还是美国的犹他大盐湖,无一不位于炎热的沙漠和干旱盆地,而乌尤尼则位于海拔近4000米的阿尔蒂普拉诺高原。这里有两个显著的气候特征:一是天空无云造成的极为强烈的日照,二是高海拔造成的低温。与其他盐湖的干热不同的是乌尤尼的千冷。虽然白天的日照十分强烈,但实际气温却并不高。尤其是在夜晚,只要太阳一落山,气温马上就会降到O左右。这里夜间的气温全年保持在5℃到-9℃。

  乌尤尼的相对湿度也很低,全年平均月降水量不到3毫米。在1月份的雨季高峰期可能会出现较大的暴雨,总降水量达到70毫米左右。暴雨在盐壳表面造成一二十厘米深的积水。在这时,与其说乌尤尼终于变成了真正盐湖的样子,不如说它变成了一块硕大无朋的明镜,无比清晰地映射出瓦蓝瓦蓝的天空,这也是乌尤尼别称“天空之镜”的来源。

  乌尤尼盐沼最令人惊叹的是它的平坦。利用卫星定位系统勘察结果表明,这个面积相当于天津大小的大盐沼,水平面高度差只有不到一米。乌尤尼的平坦,让它成了地表海拔校正的最佳参考点。传统上在地表高度的测量上,人们利用海平面为参考点。但是诸如大气的折射和潮汐、波浪等不稳定因素会给测量带来误差。而乌尤尼盐沼不仅平坦如镜,而且它的上空总是干燥无云,为有关测量提供了比海平面更为理想的条件。

  富,地球绿色的希望

  乌尤尼令人难以估量的真正价值,隐藏在它晃得人睁不开眼的白色盐层下面。那一片辽阔的盐水湖泊,其中不仅含有非常丰富的钠、钾、镁的化合物,而且锂的蕴藏量尤其高得惊人。据美国联邦地质调查局的报告,乌尤尼盐湖的锂蕴藏量高达540万到900万吨,几乎占全球锂蕴藏量的一半。有人说,如果乌尤尼的锂矿得以开发,南美穷国玻利维亚将富可匹敌中东石油巨富沙特阿拉伯。

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