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电子图书在中国有前途吗?


□ 薛涌

  保护知识产权早已不是个外交的问题。中国出于自身的利益,对此要有充分的紧迫感。否则就可能一步落后而步步落后。
  7月20日,美国各大媒体报道,亚马逊的电子图书销量创造了历史,首次超过精装本的销量。许多评论家指出这表明电子图书代替传统图书的趋势已经不可逆转,世界将进入一场新的阅读革命。
  在美国的图书市场,一般图书的首版都是精装本,然后才出平装本。有的书则只有精装而没有平装,但很少只有平装而无精装者。所以,尽管平装销售略多,精装无疑是图书市场之正宗。亚马逊是美国最大的图书销售网,无疑已经成为图书市场的统治者。根据亚马逊的数字,它每销100本精装图书,就同时销售180本电子图书。其中还不包括免费的电子图书。虽然目前平装本的销量还不得而知,但目前这个数据已经足够戏剧化地说明一场图书革命的来临。
  这场革命发展之迅猛,也是出人意料的。要知道,亚马逊的第一代电子图书阅读器在2007年11月才问世。图书毕竟不是电子游戏、流行音乐,比较“小众”。况且,即使有了阅读器,电子图书发展起来也很难。大部分出版社和作者,对这种电子产品将信将疑,拒绝电子化。结果,几百块钱买个阅读器,却很少有书可选择,还怎么说服消费者呢?所以,许多人对这一新产品并不看好。
  但是,两年多的时间,电子图书飙起。亚马逊的阅读器已经更新几代。虽然亚马逊没有公布阅读器的总销量,但市场分析家估计:到2009年年底,即阅读器发明后两年的时间,其销量已经达到300万台。另有估计,仅2009年第四季度的销量就达150万台。今年数字没有出来。但是,亚马逊的总裁称,阅读器销售的转折点出现在仅仅一个月前。当时公司把普通款的阅读器价格从259美元降到189美元,销量一下子增长了三倍。照这个势头下去,总销量突破千万台只需再等一个季度了。
  还应该注意,亚马逊并不是唯一经营阅读器的商家。其竞争者Barnes & Noble和索尼公司,都发展出类似的产品。最近苹果公司也高调以iPad进入竞争,在市场上即刻走红,甚至分析家一度认为亚马逊等家的阅读器会被取而代之。当然,阅读器销量的飙升,意味着电子图书市场的繁荣。到今年4月为止,已经有50万本图书可以在网上下载。另外,大量的报刊杂志和工具书也都进入了这个体系。
  这一切都意味着什么?我们不妨看一个简单的事实:一台普通款式的阅读器,容纳的图书达1500册。一台高级款式则可以容纳3500册。对一般的读书家庭而言,所有藏书都可以装在一个小小的阅读器中随身旅行。我作为一位历史教授,生活中依赖大量图书,不得不搬到波士顿郊区买个大房子,造一个50平方米的图书馆,所有书才能摆出来。但如今算算,所有这些藏书,三四个阅读器就能全部收入而随身携带。对于居住在北京、上海这种住房极为拥挤的城市中的居民,藏书已经不受家庭空间的限制。想想竹简时代,一本长篇小说大概需要一栋房来装。所以,长篇小说只能在造纸术出现后才成为可能。如今的电子图书的革命效果,大概已经能和造纸术相提并论了。 ......
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摘自:南都周刊
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