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小鼠兔的成就


□ Andrew Smith


小鼠兔的成就图片1
自然界是不会轻意地创造任何一个生命的——哪怕是能被人类攥在手掌中的鼠兔。在青藏高原的高山草甸和高山草原上,弱小的高原鼠兔由于有挖洞筑窝的习性,从而与一大批动植物建立了相互依存的关系。本文作者通过多年的观察研究,揭示了高原鼠兔在青藏高原上与它的邻居们共同建立起的独特的生态系统。
高原鼠兔(Ochotona curzoniae)长着一对小巧的耳朵,看上去与其说像兔还不如说像鼠,所以当地人确信它们是啮齿动物。然而在生物学家看来,鼠兔既不是鼠,也不是啮齿动物,而是比较接近于兔类的一种动物。
所有兔类,包括鼠兔,嘴的上部都有一对前齿,在大前齿的后面,是紧密排在一起、短而粗的栓状的牙齿。鼠兔与啮齿动物不同的是,前者没有明显的尾巴,却有一个鸡蛋形的身体。分类学者确信,鼠兔(和兔类)是在至少8000万年前由啮齿动物分离进化而来的。
数百万年以前,鼠兔属包括了繁多的种类,而且盛兴于北半球,甚至扩延到了非洲。然而在今天,这种情况有了巨大的改变,鼠兔属仅包括30个种类了,而且仅存于中亚和北美洲的西北部山区。
小鼠兔的成就图片2
鼠兔的30个种别中有24个被发现存在于中国境内,远远多于其他任何国家。其中的10个种别只在中国才有。大多数在中国境内的鼠兔生活在青藏高原的高山草甸和高山草原环境里,其中有9种是西藏的特有种,但是只有高原鼠兔在高山草甸和草原上处处可见。这是一种身体结实、无尾的典型鼠兔,毛被呈棕色至浅红棕色,腹部为淡灰色。
没有任何一个生物种类像高原鼠兔那样,对青藏高原草甸和草原环境里的其他种动植物发挥着如此巨大的影响力。它们这种影响力主要是由在高原平面上挖出的洞穴引起的。

鼠兔挖洞不仅改良了植物生长的土壤,而且为弱小动物准备了家

高原鼠兔喜欢地形平坦的地方或者坡度较小的山坡,这些地方的土壤排水性好,土质呈泥质或沙质,没有大岩石。鼠兔非常喜欢高原草甸,特别是草皮开裂呈块状的地方,它们可以在这些草皮下面挖洞。鼠兔们精心营造的互补相连的洞穴,是它们躲避冷酷气候和逃避食肉动物的场所。然而它们为自已建造的避护所竟然成就了青藏高原上一个独特而有趣的生态系统。
鼠兔对洞穴附近的植被有明显的影响,鼠兔把它们的洞穴用作了“天然如厕之所”,因此滋养了这里相当缺乏的动植物循环系统,为植物品种的多样性提供了条件。此外,鼠兔在挖洞的同时使土壤变得松软,从而使土壤的吸收和循环作用变得像海绵那样强烈,尤其是在雨季期间,这种作用就越发明显了,可以把土壤侵蚀程度降低到最小,由此可以推断,鼠兔的挖洞行为能对中国江河下游相关水域的洪灾起到减少的作用。
在没有树甚至连低矮的灌木丛都罕见的青藏高原,弱小的动物迫于冷酷气候和食肉动物的威胁,会欣然接受那些具有保护性的屏障作为自己憩息的场所。高原鼠兔在挖洞穴的过程中,把大量松软的土掀翻到土地表层,这就给这里的昆虫、蜥蜴、鸟类和其他小型哺乳动物带来了难得的生存空间。在夏季里,6个种类的雪雀(褐翅雪雀、白斑翅雪雀、棕背雪雀、黑喉雪雀 、棕颈雪雀和白腰雪雀)常常在鼠兔洞穴里作巢。这些当地生长起来的鸟,在没有鼠兔的区域里呈现着消逝的趋向。
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一只高原鼠兔在它的洞口前悠闲地吃草。高原鼠兔可食用的植物有很多种,随着它们生活环境的改变而改变。
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在青藏高原地势平坦的地方或坡度较小的山坡上,都是高原鼠兔的活动领域。在青海繁茂的高山草甸地区,高原鼠兔的密度可以从每公顷12只增加到300多只,图中就是典型的鼠兔分布区,摄于青海省格尔木市南边的野牛沟,海拔大约4500米。
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香鼬
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